Ulysse

L'Odyssée. Volume 3 / Homère ; traduction de Victor Bérard ; illustrations et décors de François-Louis Schmied

εἴμʹ Ὀδυσεὺϛ Λαερτιάδηϛ, ὃϛ πᾶσι δόλοισιν

ἀνθρώποισι μέλω, καί μευ κλέοϛ οὐρανὸν ἵκει

Odyssée, 9, 19-20. 

Je suis Ulysse fils de Laërte, c’est moi qui suis connu de tous les hommes par mes ruses et dont la gloire monte jusqu’au ciel. 

Ulysse est l’un des héros  majeurs de la guerre de Troie. Fils de Laërte, il participe à cette guerre aux côtés des Achéens en tant que roi d’Ithaque, laissant sur son île sa femme Pénélope et son fils Télémaque. Réputé pour son intelligence rusée, sa métis (μῆτιϛ), il joue un rôle clef  dans la guerre : c’est lui qui est à l’origine de la ruse du cheval de Troie  (grand cheval en bois déposé  devant les murs de la ville en offrande aux Troyens ) qui permet aux Achéens d'entrer et de prendre la ville en se dissimulant à l’intérieur.

Ulysse aux mille ruses est  le héros  principal de l’Odyssée, la deuxième des épopées homériques, qui raconte son retour tourmenté vers sa patrie. Il va devoir affronter l'expérience initiatique du retour, en butte à  la colère de Poséidon qui multiplie les épreuves. Elles sont autant d'épisodes fantastiques souvent terrifiants : monstre comme le Cyclope Polyphème, invocation des morts, sirènes, pays des Lotophages (mangeurs de Lotus)  où le risque d'oublier qui l'on est et d'où l'on vient est grand, breuvages magiques et métamorphoses (ses compagnons  transformés en porcs par Circé). Et  l'amour de Calypso qui le retient sept ans durant.

Son voyage dure dix ans avant qu'il ne regagne son île, rentrant chez lui incognito, déguisé en mendiant, tout en gardant la noblesse de son port, grâce à la complicité d’Athéna.  Parvenant seul à bander son arc, il exerce une vengeance impitoyable sur les prétendants qui voulaient épouser Pénélope et s’emparer du pouvoir à Ithaque. Il libère sa femme et les dieux prolongent la nuit de leurs retrouvailles.

  • L'Odyssée raconte comment le héros fameux, Ulysse, celui qui a fait tomber la glorieuse Troie, cherche à revenir dans son île d'Ithaque pour y mener l'existence quotidienne d'un roi modeste.  Trop humain, il est  le symbole du héros persévérant  qui partage toutes les épreuves de la condition humaine. Ulysse refuse aussi la vie éternelle que lui offre Calypso. Lors de l’épisode de la Nekuia (rituel de l'invocation des morts), il dialogue avec l’âme d’Achille qui lui affirme que le héros aurait préféré une vie longue mais paisible à sa vie courte et glorieuse.
  • Si Ulysse est le héros intelligent et rusé par excellence, son épouse Pénélope n’est pas en reste. Promettant aux prétendants un mariage une fois son ouvrage achevé, elle tisse le jour une toile qu’elle détisse chaque nuit.
  • Ulysse est l’ennemi juré d’Ajax dans la tragédie éponyme de Sophocle : le fils de Télamon lui voue une haine indéfectible pour avoir remporté contre lui les armes d’Achille.
  • La postérité d’Ulysse dans les arts est immense, autant en littérature qu’en peinture, cinéma ou dessin animé. Ses aventures ont même été transposées dans l’espace (Ulysse 31) !
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