Le lithium (Li) : aspects géologiques, économiques et industriels

Ces mécanismes de formation font que le lithium est un élément rare dans l'Univers (en nombre d'atomes, environ 10−10 par rapport à l'hydrogène et 10−4par rapport au silicium, la référence pour les planètes telluriques), beaucoup plus rare que les autres métaux alcalins légers que sont le sodium (Na) et le potassium (K).

Découvert sous forme de sel en 1817 par Johan August Arfwedson dans des minéraux de pétalite (LiAlSi4O10), il a fallu attendre que les procédés électrochimiques soient bien maitrisés pour qu'il soit isolé par William Thomas Brande et Humphry Davy l'année suivante. Il tire son nom du grec “lithos”, la pierre, ayant été découvert dans des minéraux, à la différence des autres alcalins connus à l'époque, le potassium et le sodium, qui, eux, avaient été découverts dans des organismes végétaux, en particulier dans leurs cendres. Sa découverte et son isolement n'ont pas été rendus facile par sa haute réactivité avec l'oxygène et l'eau. Dans la nature, il n'est ainsi jamais présent dans sa forme native mais toujours sous forme de sels, ou d'oxydes, dans des minéraux.

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