S Y S T E M E S - E M B A R Q U E S

Architecture des satellites / Principes physiques des capteurs / De A à Z / Sites spécialisés /

sommaire du site

Cassini - Huygens

Présentation :

Dans l'histoire de l'astronomie, Cassini et Huygens sont connus pour leurs observations de Saturne. En 1655, Huygens observa l'existence d'un disque annulaire autour de Saturne, puis en 1675 Cassini affinant ces observations émis l'hypothèse que ce disque annulaire était constitué de nombreux petits satellites.

La mission Cassini Huygens a pour objectif de réaliser des observations de
Saturne et de son plus gros satellite, Titan, qui possède la particularité de posséder une atmosphère.

La mission internationale Cassini-Huygens est l'un des plus ambitieux projets spatiaux d'exploration du système solaire. Initialement entreprise par les Etats-Unis avec les programmes Pioneer 10 et 11, puis Voyager 1 et 2 dans les années 70 - 80, l'exploration du système solaire vient de voir une nouvelle étape franchie avec l'arrivée réussie de la sonde européenne Huygens sur Titan, l'un des satellites de Saturne.

decol.jpg (8382 octets)

scoop.jpg (18954 octets)

Ci-dessus : 7 ans et 4 mois séparent ces deux images (Copyright NASA / ESA / ASI).

- à gauche : 15 octobre 1997 : décollage d'un lanceur américain Titan IVB/Centaur emportant vers
                     l'espace le module Cassini-Huygens
- à droite :  14 janvier 2005 : premières images du sol de Titan retransmises par la sonde Huygens
                   qui vient de se poser sur ce satellite de Saturne.

Le module Cassini-Huygens :

Ce module est composé de deux parties principales :

  - un
orbiteur, Cassini, construit aux Etats-Unis par le JPL (Jet Propulsion laboratory de la NASA) et destiné à accomplir le voyage jusqu'à Saturne, puis à se mettre en orbite autour de cette planète pour y effectuer 4 ou 5 ans d'observations diverses.

  - une
sonde, Huygens, construite en Europe par l'ESA (Agence Spatiale Européenne) et destinée à "plonger dans l'atmosphère de Titan, puis à ce poser sur le sol de ce satellite de Saturne pour y effectuer des observations rapprochées et des mesures pendant deux heures.

Caractéristiques orbitales :

Le voyage à accomplir pour se rendre de la Terre à Titan est très long et le rendez-vous fort délicat à gérer du point de vue de la mécanique spatiale. Un telle trajectoire ne peut être parcourue sans utiliser "l'assistance gravitationnelle", c'est à dire en faisant intervenir les actions de gravitation de différents objets du système solaire pour contribuer au mouvement de l'orbiteur et de la sonde.


Premier contact avec Titan :

Le 25 décembre 2004, la sonde Huygens s'est séparée de l'orbiteur Cassini et a entamé l'approche finale.
Le 14 janvier 2005, la sonde a pénétré dans l'atmosphère de Titan, s'est ralentie, puis à déployé son parachute pour se poser sur le sol de Titan et en délivrer les premières images...